Estudio basado en videos de YouTube desafía la mirada clásica sobre tsunamis y revela medidas críticas para enfrentarlos

Se validan por primera vez evidencias no convencionales para el estudio de los tsunamis

El terremoto ocurrido el 2018 en Indonesia, provocó un tsunami que rápidamente devastó la bahía de Palu, ubicada en la costa oeste de la Isla de Sulawesi. Los eventos combinados mataron a más de 2 mil personas y relocalizaron a más de 10 mil. Los devastadores efectos del tsunami pusieron en jaque los sistemas de alerta temprana de tsunamis y medidas de emergencia, dado que fueron mucho mayores a los normalmente esperados para este tipo de terremotos, en los que las placas se mueven horizontalmente.

La comunidad científica está cada vez más de acuerdo en que el devastador tsunami fue probablemente generado por derrumbes submarinos, lo cual favorecería la llegada rápida de olas de período corto a la costa, las que –incluso- pueden burlar a los instrumentos destinados a detectarlas.

En un trabajo recientemente publicado por Matías Carvajal, investigador del Núcleo Cyclo (UdeC) en “Geophysical Research Letters” plantea que los tsunamis de Palu devastaron distintas áreas costeras unos pocos minutos después del terremoto e incluyeron períodos de onda inusualmente cortos, lo que no puede explicarse sólo por el terremoto.

En general, se ha asumido que los tsunamis llegan varios minutos después del terremoto, y que tienen períodos largos, es decir, que el tiempo entre una ola y la siguiente es mayor a 10 ó 15 minutos. El tsunami de Palu demostró que esto no siempre es así.

“La inundación comenzó sólo 100 segundos después del terremoto y los períodos fueron entre 1 a 2 minutos. Los instrumentos destinados a detectar los tsunamis no están configurados para medir períodos tan cortos, por lo que no pudieron detectar los tsunamis de Palu. Esto es importante porque algunos sistemas de alerta temprana de tsunamis se basan en este tipo de mediciones”, señaló Carvajal.

Para obtener estos resultados, los científicos tuvieron que recurrir a un tipo evidencia no convencional, pues las observaciones del tsunami en la Bahía de Palu eran escasas.

“Para superar la falta de observaciones, comenzamos a buscar en diferentes plataformas de redes sociales como YouTube, Twitter, Facebook, Instagram”, dice Carvajal, quien junto son sus colegas recolectaron 41 videos subidos por sobrevivientes, para así estimar los tiempos de llegada, las amplitudes y los periodos de olas del tsunami en diferentes lugares de la bahía de Palu.

Los resultados del trabajo resaltan la importancia de evaluar el peligro de tsunami en las distintas zonas costeras ubicadas sobre regiones potencialmente generadoras de terremotos. En el caso de Palu se había emitido una alerta de tsunami, prediciendo una pequeña ola de unos 0,5 metros la que finalmente alcanzó entre 2 y 8 metros a lo largo de la bahía.

 

Lecciones que debe aprender Chile

Según el investigador los videos del tsunami de Palu dejaron varias lecciones que debemos considerar en Chile.

“Nos dimos cuenta de que lo más importante para salvar vidas no es sólo cuánto tardan los tsunamis en llegar a la costa, sino que cuánto -una persona- demora en llegar a una zona segura”, plantea el investigador de Cyclo.

En el caso de Palu, los tsunamis llegaron tan rápido que incluso arrastraron a personas que decidieron evacuar unos pocos segundos tras el terremoto. Los videos también muestran que todas las personas que subieron a alguna estructura vertical no fueron afectadas por la inundación.

“En Chile hemos identificado algunas zonas donde podríamos enfrentarnos a una situación similar en el futuro. Por ejemplo, en Viña del Mar, hay un sector donde el tiempo para evacuar a la zona segura es mayor al que se demora el tsunami en llegar. Pareciera ser que en este tipo de lugares la implementación o regulación de evacuación vertical es algo que tenemos que considerar seriamente”, finalizó Carvajal.

Este estudio fue destacado el pasado 16 de mayo en el portal de noticias en Nature:

https://www.nature.com/articles/d41586-019-01544-5

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